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(GÉOLOGIE) Les continents seraient apparus sur Terre plus tôt que ce qu’on pensait

9 novembre 2021 – Les terres émergées représentent 30% de la surface de la planète. On pensait qu’elles étaient apparues il y a 2,5 milliards d’années. Une nouvelle étude remet cette date en question.

Le géologue Priyadarshi Chowdhury a publié dans la revue PNAS une étude qui recule l’âge de ces premières terres. Elles seraient vieilles de plus de 3,2 milliards d’années, ce qui représente plusieurs millions d’années de différence !

Quand les continents dépassent le niveau de la mer, ils sont touchés par l’érosion. Le vent et la pluie travaillent la roche qui se transforme en grains de sable. Ces grains sont ensuite transportés dans les rivières et s’accumulent sur les littoraux : voilà comment se forment les plages. 

C’est un processus lent. Très lent. Il remonte à plusieurs milliards d’années. Les chercheurs analysent les roches à la recherche d’anciens dépôts de plage pour comprendre comment les continents se sont formés.

Une ancienne partie de la croûte continentale, le craton de Singhbhum, qui a formé le sous-continent de l’Inde de l’est, contient beaucoup d’informations d’anciennes couches rocheuses. Ces couches sont créées à partir de sable, qui se compresse et devient une pierre au fil du temps.

L’équipe de Priyadarshi Chowdhury a analysé ce craton. Ils ont étudié des grains microscopiques appelés zircons. Ce minéral contient de toutes petites doses d’uranium, qui se transforment en plomb à cause de la désintégration radioactive. En utilisant la technique de datation par l’uranium-plomb, les chercheurs ont pu dater les roches. Les dépôts de sable sont vieux de trois milliards d’années. Les plages formées dans l’est indien sont donc parmi les plus vieilles du monde.

Tom Hannane (rédaction btlv.fr)

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Des chercheurs peuvent désormais lire dans les pensées des méduses

3 décembre 2021 – Des biologistes de l’Institut technologique de Californie (Caltech) ont pu observer le réseau neuronal des méduses en rendant leurs neurones fluorescents. 

Comprendre les méduses pour mieux nous comprendre. Le cerveau humain a cent milliards de neurones, effectuant 100 000 milliards de connexions. Pour démêler cette usine à gaz complexe, la constitution, plus simple, de l’animal marin pourrait être une bonne piste.

Les méduses chassent, se déplacent, se nourrissent… Et n’ont pas de cerveau. Cette particularité intrigue les scientifiques qui cherchent à comprendre le fonctionnement de ce drôle d’animal. Comment peut-on faire tout ça sans ciboulot ?!

UN RÉSEAU DE NEURONES EN TOILE

En fait, cet animal marin dispose d’un réseau neuronal qu’il a développé il y a plus de 500 millions d’années qui a peu évolué. Ce circuit décentralisé semble être une bonne stratégie d’évolution, puisque les méduses ont traversé des centaines et des centaines de millions d’années. Le réseau épouse la forme de la méduse et les neurones sont répartis en différentes tranches circulaires. Les tentacules urticants de la méduse sont liés à une des tranches.

FAISONS BRILLER LES NEURONES !

Les scientifiques ont génétiquement modifié des méduses de l’espèce Clytia hemisphærica. Elles sont toutes petites, pas plus d’un centimètre à l’âge adulte, et peuvent être facilement observables au microscope. Les chercheurs ont fait en sorte que les neurones deviennent fluorescents lorsqu’ils sont actifs.

On peut voir, en temps réel, les neurones de la méduse s’activer. Crédits : Caltech et B. Weissbourd

Qu’avons-nous vu ? Eh bien, on a pu voir comment les neurones fonctionnaient entre eux. Les biologistes ont ainsi mis le doigt sur le neurone R. Fa+, qui est seulement dédié à un mouvement de pliage d’une partie de la méduse pour qu’elle puisse ramener la nourriture à sa bouche. En supprimant ce type de neurone, la bête ne pouvait plus manger.

Ici, la méduse replie une partie de son corps pour amener la nourriture à sa bouche. Crédits : Caltech et B. Weissbourd

Ainsi, on comprend que le fonctionnement neuronal est spatialisé : chaque type de neurones a sa fonction propre.

Sources : Caltech et Ulyces

Tom Hannane (rédaction btlv.fr)

2021-11-09T12:39:28+01:009 novembre 2021|

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