15 décembre 2020 — La règle à calcul a été pendant plusieurs siècles le premier ordinateur du monde. C’est avec l’aide de cette fameuse règle à calcul que l’homme a mis le pied sur la Lune pour la première fois en juillet 1969. Mais aujourd’hui cet objet mythique a disparu de la trousse des écoliers et des étudiants pour être remplacé par le smartphone. Mais revenons sur la genèse de ce fantastique instrument qui a permis de réaliser de difficiles calculs qui ont donné mal de tête à des générations de mathématiciens.

CRÉATION DU SIGNE X

L’histoire commence avec William Oughtred, diplômé de l’Eton School et du Cambridge King’s College, pasteur de l’église d’Alsbury, Surrey. Il  était un mathématicien passionné et aimait enseigner sa matière préférée à de nombreux étudiants. «De petite taille, aux cheveux noirs et aux yeux noirs, avec un regard vif, il réfléchissait constamment à quelque chose, dessinant des lignes et des schémas dans la poussière», a décrit l’un de ses  biographes. « Lorsqu’il est tombé sur un problème mathématique particulièrement intéressant, il lui est arrivé de ne pas dormir ni manger jusqu’à ce qu’il trouve la solution. »

William Oughtred

En 1631, William Oughtred a publié  son best-sellers, le manuel Clavis Mathematicae (La Clé des mathématiques ). Un jour, alors qu’il discutait du «calcul mécanique» à l’aide de la règle d’Edmund Gunther avec son élève William Forster, il remarqua l’imperfection de cette méthode. Il inventa le signe (X) de la multiplication et surtout la création des échelles logarithmiques.

UNE INVENTION RESTÉE SECRÈTE UN TEMPS

William Forster  a rapporté  plus tard : «C’était supérieur à n’importe quel instrument que je connaissais. Je me suis demandé pourquoi il cachait cette invention la plus utile pendant de nombreuses années …  » Oughtred lui-même a expliqué qu’il s’agissait juste d’une petite astuce et que finalement un bon mathématicien n’avait pas besoin de ce subterfuge pour utiliser son art.

Cependant, l’élève a insisté sur la publication et en 1632, Oughtred a écrit (en latin) et Forster a traduit en anglais la brochure Cercles of Proportions and the Horizontal Instrument, qui décrivait la règle à calcul.

La paternité de cette invention a été contestée par un autre de ses étudiants – Richard Delamayne, qui a publié en 1630 le livre « Grammelogy or Mathematical Ring ». Certains diront qu’il a simplement volé l’invention de l’enseignant, mais il a peut-être trouvé une solution identique au même moment. La règle à calcul a rendu les calculs complexes beaucoup plus faciles pour les ingénieurs et les scientifiques. Au XXe siècle, avant l’avènement des calculatrices et des ordinateurs, la règle à calcul était autant un symbole de l’ingénierie qu’un stéthoscope l’est pour les médecins.

François Deymier (rédaction btlv.fr)

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