12 mai 2021 — Les sondes spatiales Voyager 1 et Voyager 2 ont traversé la frontière du système solaire, et les sondes du programme  Pioneer n’en sont plus très loin. Mais on ne connait toujours pas où se situe exactement cette frontière et qu’y a-t-il derrière ?

Que voulons-nous dire quand nous disons que quelque chose a un bord ou une frontière? Certaines choses, comme une table ou un terrain de football, ont des limites claires. D’autres sites, tels que les villes et les villages, ont des limites qui ne sont pas faciles à voir. Il est difficile de dire où ils se terminent et quelque chose d’autre commence. Le système solaire ressemble plus à une ville qu’à une table ou à un terrain de football.

On peut dire que le système solaire est limité par la distance à laquelle l’influence de notre étoile est perceptible. Cette influence peut-être comprise comme l’effet de la lumière du soleil, la gravité du soleil ou l’influence du champ magnétique d’une étoile et du vent solaire. Mais quelle forme de cette influence peut être utilisée pour déterminer les limites du système stellaire?

© NASA

Les deux premières options ne conviennent certainement pas pour une raison: malgré le fait que la luminosité de la lumière et la force d’attraction gravitationnelle s’affaiblissent avec la distance, elles ne tombent jamais à zéro. On ne peut pas en dire autant du vent solaire. S’éloignant du Soleil, il se précipite dans l’espace interstellaire. Le milieu interstellaire n’est pas du tout du «vide» – il est composé de gaz et de poussière. Le vent solaire entre en collision avec ce milieu et «efface» la zone en forme de bulle autour de l’étoile. Cette bulle qui entoure le soleil et le système solaire s’appelle l’héliosphère.

Les scientifiques pensent que la partie la plus proche de l’héliosphère est 90 fois plus qu’entre la Terre et le Soleil et trois fois plus qu’entre le Soleil et Pluton. L’héliosphère se compose de plusieurs parties: la limite de l’onde de choc (la partie la plus interne de la frontière), l’héliopause (la partie la plus externe de la frontière) et la partie intermédiaire entre elles. La limite du système solaire peut être définie comme la zone où le vent solaire ralentit et interagit avec le milieu interstellaire – cela se produit dans la zone de la limite de l’onde de choc, que les Voyagers ont déjà atteinte.

François Deymier (rédaction btlv.fr)

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